La evolución convergente del té, el café y el guaraná, la cafeína

Ya hemos hablado alguna vez en Laguia2000 sobre la cafeína y su semejanza con la teína e incluso con la guaranina del guaraná que durante un tiempo se puso de moda en las bebidas azucaradas más juveniles. Estudios moleculares de laboratorio han demostrado que químicamente las 3 sustancias son en realidad la misma molécula, pero de forma tradicional se han separado, puesto que una viene de la planta del té, otra del fruto del guaraná y la otra de la planta del cafeto. La planta del té acumula teína, o cafeína, en sus hojas de tal manera que funciona como un insecticida. Así, cuando un insecto, normalmente una oruga, se empieza a comer una hoja de la planta del té, o un pulgón intenta succionar la savia de un tallo del té, toman cafeína. Esta sustancia les causa problemas digestivos, circulatorios y nerviosos, por lo que los insectos aprenden a no acercarse a las hojas del té.

La guaranina tiene una estructura molecular similar a la cafeína y tiene los mismos efectos sobre los receptores de adenosina.

Sin embargo, en los frutos del cafeto y del guaran√° tiene otra funci√≥n, completamente opuesta. Los herb√≠voros que se alimentan de estos frutos notan la aceleraci√≥n de sus pulsaciones y sus receptores del cansancio (de la adenosina) se ven bloqueados por la cafe√≠na, as√≠ que su cerebro no recibe se√Īales de cansancio. Esto, evidentemente, les gusta a los animales, por lo que se vuelven adictos a comer de estos frutos, lo que en t√©rminos generales mejora las posibilidades de que las semillas de estos frutos se dispersen.

La cafe√≠na es una mol√©cula del grupo de las xantinas que tienen todas efectos similares, estimula el sistema nervioso central, causa vasodilataci√≥n del sistema circulatorio cerebral, aumenta el ritmo card√≠aco, la cantidad de veces que el coraz√≥n late por minuto, estimula la contracci√≥n del m√ļsculo esquel√©tico (los m√ļsculos con los que nos movemos) y relaja la musculatura lisa (las v√≠sceras), lo que conlleva p√©rdida de apetito y relajaci√≥n de intestino y v√≠as urinarias. Finalmente, causa s√≠ndrome de abstinencia, es la necesidad del cuerpo de seguir consumiendo esa sustancia para mantener el equilibrio hormonal.

Evolutivamente, es raro que plantas muy separadas evolutivamente hayan convergido en la misma mol√©cula qu√≠mica para conseguir una toxina y algo que atraiga a los polinizadores al mismo tiempo. Las 3 plantas, Camelia sinensis, planta del t√©, Paullinia cupana, guaran√°, y Coffea arabica, cafeto, tambi√©n se encuentran separadas geogr√°ficamente (Asia central, t√©, Am√©rica del Sur, guaran√° y Asia del sur y √Āfrica tropical, cafeto).

Yendo a la filogenia, las 3 pertenecen a las aut√©nticas plantas con flor. El cafeto (Orden Gentianales) y la planta del t√© (Orden Ericales) tienen una relaci√≥n evolutiva m√°s cercana (ambas forman parte de la subclase Asteridae) al igual que otras 80.000 plantas. La divergencia del grupo de las Aster√°ceas ocurri√≥ en alg√ļn momento durante el final del cret√°cico, hace unos 60 millones de a√Īos posiblemente. Pero como ves, tienen miles de plantas evolutivamente m√°s cercanas a cada una de ellas que no producen cafe√≠na. Sin embargo, la separaci√≥n de la planta de guaran√° ocurri√≥ mucho antes, en la diversificaci√≥n de las Pentapetalea, en alg√ļn punto hace unos 100 millones de a√Īos, cuando se separaron las ros√°ceas y las aster√°ceas.

En cualquier caso, la evolución ha convergido en crear la cafeína. Así que tirando de falacia populista, 3 especies diferentes no pueden estar equivocadas al crear la cafeína.

Source: biologia.laguia2000.com

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