El gran viaje del coco

Cocos nucifera L., el cocotero, es una de las palmeras m√°s emblem√°ticas de los pa√≠ses tropicales: fotografiada por turistas en playas buc√≥licas; base de la gastronom√≠a y cultura de muchos pa√≠ses y fuente de inspiraci√≥n de muchos artistas, es todav√≠a un enigma para los cient√≠ficos. ¬ŅDe d√≥nde viene el coco? La respuesta a esta cuesti√≥n ha visto una poco m√°s de luz gracias a un estudio filogeogr√°fico, una disciplina que integra la gen√©tica de poblaciones con la biogeograf√≠a. En este post, revelaremos √©sta y otras preguntas sobre esta palmera ic√≥nica.

El coco pertenece a las Arecáceas, la familia de plantas monocotiledóneas de porte arbóreo conocida como palmeras. Si, ¡habéis leído bien! Todas las palmeras son más cercanas a las gramíneas (cereales) que a los árboles caducifolios. De hecho, su tronco no es un tronco verdadero ya que no tiene tejidos que permitan su crecimiento en diámetro y por lo tanto tampoco el desarrollo de ramas. Si os fijáis bien, el tronco de cualquier tipo de palmera siempre tiene el mismo grosor, sólo crece en vertical. Este falso tronco se llama estípite y se forma por la sobreposición de la base de las hojas. Las marcas que se pueden observar en el estípite son debidas a los pecíolos de las hojas antiguas que cayeron. Si alguna vez podéis observar un estípite cortado, podréis ver que no presenta la típica estructura en anillos de crecimiento, sino que se trata de una masa de fibra. De hecho, esta estructura es óptima para sobrevivir a los vientos huracanados de los países tropicales ya que es resistente y a la vez flexible, lo que facilita la elasticidad necesaria para no romperse con las sacudidas del viento tropical y a su vez mantenerse firme.

Public Domain Pictures_estípitDetalle del estípite de una palmera (Fuente: Public Domain Pictures).

La función del estípite es soportar el peso de las hojas, flores y frutos; que crecen encima. Las hojas de las Arecáceas son pinnatipartidas. Tienen flores en inflorescencias que crecen en panícula y frutos normalmente en drupa, como el dátil o el coco.

En el Mediterráneo sólo existen dos especies de palmeras autóctonas. Una se encuentra en la Península Ibérica y su límite norte de distribución está en las costas del Garraf. Se trata del palmito (Chamaerops humilis). La otra palmera propiamente mediterránea es endémica del sud de Grecia, Turquía y Creta, la palmera de Creta (Phoenix theophrastii).

Wikimedia_margallóPalmito (Chamaerops humilis) en las costas del Garraf (Fuente: Wikimedia).

La familia de Arec√°ceas tiene aproximadamente 2.600 especies clasificadas en unos 202 g√©neros. El cocotero es monot√≠pico, porque es la √ļnica especie del g√©nero Cocos. Se encuentra en 89 pa√≠ses tropicales y se considera el √°rbol de la vida ya que proporciona recursos como:

  • Alimento: el coco es un fruto altamente nutritivo, rico en grasas (es la fruta m√°s cal√≥rica que existe), sales minerales (destaca su alto contenido en potasio) y fibra. Del endosperma seco (la ‚Äúpulpa‚ÄĚ blanca o copra, que en realidad es la semilla) tambi√©n se extrae la leche y aceite de coco, usados para cocinar, en la industria cosm√©tica e incluso como biofuel. La savia azucarada presente en las inflorescencias tambi√©n se consume como vino despu√©s de un proceso de fermentaci√≥n alcoh√≥lica.

Wikipedia cocosCoco sec√°ndose para hacer copra (Fuente: Peter Davis / AusAID).

 

  • Agua potable: el coco verde contiene agua potable y dulce con bastantes sales minerales. Se consume en muchos pa√≠ses tropicales como bebida isot√≥nica.
  • Material para la construcci√≥n: la fibra del mesocarpio del fruto es una fibra muy usada para fabricar cuerdas, alfombras, sustrato para plantar, etc. El endocarpio, la capa que recubre la pulpa, se utiliza como recipiente para comer y beber, decorar o como instrumento musical. Las hojas tambi√©n se utilizan para elaborar artesan√≠a (alfombras, juguetes, cestos‚Ķ), para recubrir tejados y como combustible. La madera se utiliza de forma tradicional para construir casas.

estructura coco castEsquema de las partes del coco.

 

  • Elemento religioso: el coco forma parte de diferentes manifestaciones espirituales para los hind√ļs y algunas comunidades filipinas.

El coco está adaptado a la dispersión hidrocora, es decir, por agua. Es de los pocos frutos que se conoce adaptado a la dispersión por océanos. El agua que contiene le permite flotar y facilita su dispersión a largas distancias. Además, el fruto es resistente a la salinidad y no se pudre. Cuando llega a las playas, puede germinar habiendo pasado 110 días (o 4000 km) navegando. De todas formas, su distribución pantropical no se debe sólo a su adaptación a recorrer largas distancias por el mar sino que también está relacionada con su cultivo. Las migraciones humanas en el sudeste asiático no habrían sido posibles sin el cultivo del coco y a la inversa, el coco no se habría dispersado de forma tan extensiva si no hubiera sido por su valor.

Es probable que la gran variedad de usos del coco haya condicionado su historia migratoria. Existen varias hip√≥tesis sobre su origen. Ya De Candolle, en el 1886,¬† propuso que el coco era americano, bas√°ndose en que todos los otros miembros de la tribu Cocoseae (unas 200 especies repartidas en 20 g√©neros), exceptuando la palmera aceitera africana (Elaeis guineensis, de d√≥nde se extrae el aceite de palma), son nativos americanos. Otras hip√≥tesis (Beccari, 1963) afirman que tiene un origen asi√°tico ya que la variaci√≥n morfol√≥gica en esta regi√≥n es mayor, los nombres populares y usos son m√°s diversos en este continente y adem√°s existe un cangrejo ermita√Īo (Brigus latro) que s√≥lo puede vivir en simbiosis con el cocotero, el cual s√≥lo se encuentra en Asia. As√≠ pues, desde Asia y con la ayuda de los humanos, los cocoteros habr√≠an migrado direcci√≥n este hacia el oc√©ano Pac√≠fico y direcci√≥n oeste hacia el oc√©ano √ćndico.

Coconut_distribution-1024x636Distribución del cocotero (Fuente: Gunn et al., 2011).

Estudios recientes han hecho algunos descubrimientos usando el DNA como fuente de informaci√≥n. A pesar de la gran variedad de cultivares y el alto grado de manipulaci√≥n humana, existe una estructura bastante marcada en dos grupos gen√©ticos; uno en el oc√©ano √ćndico (que incluye las poblaciones de India y √Āfrica), y otro en el Pac√≠fico (que incluye las poblaciones del sudeste asi√°tico, el Caribe y Am√©rica del Sud). Todas las poblaciones actuales de cocotero provienen de alguno de estos dos grupos, demostr√°ndose su origen asi√°tico.¬† Por ejemplo, las poblaciones caribe√Īas y brasile√Īas provienen del grupo √≠ndico y las poblaciones americanas de la costa del Pac√≠fico provienen del sudeste asi√°tico.

Gun et al imageMapa con los grupos genéticos del cocotero descubiertos por Gunn et al. (2011).

Por lo tanto, parece que el cocotero es nativo tanto de las costas del Pac√≠fico como de las del √ćndico y su cultivo surgi√≥ de manera independiente en las dos regiones.

  • Beccari, O. 1963. The origin and dispersal of Cocos nucifera. Principes 7: 57‚Äď69.
  • de Candolle, A. 1886. Origin of cultivated plants. New York: Hafner. 468 p.
  • Cook, O.F. 1911. History of the Coconut Palm in America. American Journal of Sciences 31(183): 221-226.
  • Gunn, B.F. 2004. The phylogeny of the Cocoeae (Arecaceae) with emphasis on Cocos nucifera. Annals of the Missouri Botanical Garden 91: 505‚Äď522.
  • Gunn, B.F., Baudouin, L. & Olsen, K. M. 2011. Independent Origins of Cultivated Coconut (Cocos nucifera L.) in the Old World Tropics. PLoS ONE 6(6): e21143.
  • Meerow, A.W., Noblick, L., Salas-Leiva, Dayana E., Sanchez, V., Francisco-Ortega, J., Jestrow, B. & Nakamura, K. 2015. Phylogeny and historical biogeography of the cocosoid palms (Arecaceae, Arecoideae, Cocoseae) inferred from sequences of six WRKY gene family loci. Cladistics 31: 1096-0031.
  • Scientific American:¬†Coconuts: not indigenous, but quite at home nevertheless

Source: allyouneedisbiology.wordpress.com

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