Las epífitas, las plantas que no necesitan suelo

Frecuentemente se dice que las plantas epífitas viven del aire y realmente lo parece, ya que son plantas que casi no necesitan de suelo para desarrollarse; aprovechan troncos para crecer y trepar en busca de la fuente de energía más buscada en los bosques tropicales: el sol. En este artículo describimos las adaptaciones de las epífitas y los grupos más comunes y espectaculares de estas plantas increíbles.

Las plantas epífitas son aquellas que viven sobre otra planta sin parasitarla, sin afectar negativamente ninguno de sus órganos o funciones. Las epífitas aprovechan la estructura de otras plantas como suporte físico, para crecer hacia el dosel de los bosques sombreados, aprovechando los troncos y ramas de árboles más viejos para llegar a una altura mayor y captar la luz del sol. Las epífitas nunca tocan el suelo, ¡están adaptadas a vivir del aire!

cactaceae-bromeliaceae-epifites-minDiversas especies de Catctaceae, Bromelaceae y helechos ep√≠fitos creciendo a lo largo de un tronco del bosque tropical h√ļmedo en Brasil. Fuente: Barres Fotonatura.

Son plantas que presentan adaptaciones sorprendentes a este h√°bito de vida, como:

  • La capacidad de captar agua y nutrientes del aire, la lluvia y de la peque√Īa cantidad de suelo o restos org√°nicos que puedan quedarse presos al tronco de los √°rboles donde enra√≠zan.
  • Las ra√≠ces que desarrollan no tienen la funci√≥n de captar nutrientes sino la de sujetarse.
  • Frecuentemente, desarrollan estructuras para acumular la humedad.

Aunque las ep√≠fitas dependen de su hu√©sped para conseguir sus nutrientes y no tienen el objetivo de parasitarlo, a veces crecen tanto que acaban sobrecarganlo y matando su suporte. Este es el caso de algunos Ficus¬†(Moraceae), dichos ‚Äúestranguladores‚ÄĚ, que desarrollan sus ra√≠ces a√©reas alrededor de otros troncos hasta no dejarlo crecer m√°s.

Estructura hueca que dejan las raíces del Ficus estrangulador una vez muerto su huésped. Fuente: Wikipedia.com.

Gracias a la contribuci√≥n de las ep√≠fitas podemos decir que el bosque tropical h√ļmedo est√° organizado en un gradiente vertical a lo largo de los troncos de los √°rboles, donde encontramos la diversidad de organismos organizada seg√ļn la distancia al suelo. Las ep√≠fitas son responsables en gran parte de la biodiversidad extremamente rica que hace que los bosques h√ļmedos tropicales sean uno de los ecosistemas m√°s complejos de la Tierra. Adem√°s de proporcionar diferentes estratos de vegetaci√≥n en altura, las ep√≠fitas proporcionan refugio y nutrientes a varias especies de insectos y anfibios, que aprovechan el agua acumulada en sus hojas o el cobijo que generan en medio del tronco para hacer el nido.

Las plantas ep√≠fitas se encuentran mayoritariamente en bosques tropicales h√ļmedos, donde se han registrado √°rboles con docenas de ep√≠fitas encima. En climas temperados o hasta en desiertos, tambi√©n encontramos especies ep√≠fitas tolerantes a la sequ√≠a.

Alrededor de 25.000 especies tienen actualmente esta forma de vida. Las epífitas más conocidas y comunes son las familias Bromeliaceae, Orchidaceae y el grupo de los helechos. El epifitismo ha aparecido varias veces a lo largo de la evolución y encontramos ejemplos en otras familias de espermatófitas (plantas con tronco y semilla) tropicales como son las Ericaceae, Gesneriaceae, Melastomataceae, Moraceae y Piperaceae y en plantas sin semilla (líquenes, musgos y hepáticas) en climas temperados.

Orquídeas

La familia de las orqu√≠deas¬†es donde encontramos m√°s especies de epifitas, con m√°s de 20 g√©neros tropicales exclusivamente ep√≠fitos, de entre los que destacan por el n√ļmero de especies los g√©neros Bulbophyllum (1800) y Dendrobium (1200). El g√©nero¬†de orqu√≠deas epifitas Phalaenopsis (60 especies) se cultiva alrededor del mundo por su belleza. De hecho, muchas plantas usadas en jardiner√≠a de interior son epifitas por sus pocos requerimientos en nutrientes y agua.

imagen3-minVarias orquídeas del género Epidendrum. Fuente: Barres Fotonatura.

Pero de entre las orqu√≠deas, quer√≠amos destacar otra conocida por motivos bien diferentes: la Vainilla (Vanilla planifolia), originaria de M√©xico y Am√©rica central, donde se consum√≠a mezclada con cacao. Se import√≥ a la Isla de Reuni√≥n y Madagascar (actualmente, primeros productores mundiales) por los espa√Īoles cuando descubrieron su aroma. Los cultivos de vainilla imitan su forma natural de crecer, sobre los √°rboles, y no plantan la vainilla en el suelo, sino sobre troncos.

vainilla-cultiu-pixabay-com-minCultivo de Vainilla. Fuente: pixabay.com.

La parte que se consume de la vainilla es el fruto a√ļn inmaduro, que pasa por un proceso de curaci√≥n.

Las orqu√≠deas tienen uno de los sistemas de polinizaci√≥n m√°s complejos de todo el mundo vegetal, con varios casos de coevoluci√≥n monoespec√≠fica ligada a insectos o colibr√≠es. La vainilla no deja de ser un ejemplo, ya que es polinizada por abejas y colibr√≠es nativos de M√©xico, as√≠ que la polinizaci√≥n en las √°reas de cultivo no se da de forma natural y se debe hacer a mano. Normalmente mujeres y ni√Īos todav√≠a practican esta t√©cnica artesanal polinizando cada una de las flores de vainilla para obtener su fruto tan preciado. De hecho, el peso, es el cultivo m√°s caro del mundo y ¬°no es para menos!

vainilla-flor_wikipedia-minFlor de Vanilla planifolia. Fuente: Wikipedia.com.
Bromelias

Las Bromeli√°ceas o claveles del aire incluyen m√°s de 3000 especies neotropicales, la mayor√≠a de ellas de forma ep√≠fita. Los g√©neros m√°s abundantes y ricos en especies son Tillandsia (450), Pitcairnia (250), Vriesia (200), Aechmea (150) y Puya (150). Las hojas de las bromelias crecen en roseta y tienen una forma imbrincada, caracter√≠stica que facilita la acumulaci√≥n de agua dentro de esta estructura. El cultivo de bromelias se ha llegado a prohibir en Brasil (donde son nativas un 43% de especies de esta familia) por desconocimiento, ya que se pensaba que esta agua favorec√≠a la reproducci√≥n del mosquito Aedes aegypti, transmisor de los virus de la Zika, chikungunya y dengue. Cuando en realidad las bromelias tienen compuestos secundarios que precisamente evitan la proliferaci√≥n de huevos y larvas de este mosquito, a la vez que el agua que queda presa en el interior de las hojas crea un microh√°bitat que acumula nutrientes que alimentan otros insectos, anfibios y p√°jaros nativos que ayudan a combatirlo. Sus flores tienen colores muy vivos y son acompa√Īadas por br√°cteas tambi√©n bien vistosas para atraer la atenci√≥n de los polinizadores, principalmente colibr√≠es y murci√©lagos. Muchas bromelias se usan mucho como plantas ornamentales, especialmente del g√©nero Tillandsia y Guzmania.

bromelia-aigua-otavio-nogueiraccommons-minAgua acumulada en el interior de una bromelia. Fuente: Ot√°vio Nogueira, Creative Commons.
Epífitas de climas temperados

De entre los helechos epifitos, uno de los m√°s conocidos es el cuerno de ciervo (Platycerium bifurcatum), muy usada como planta ornamental. El cuerno de ciervo es nativo de Australia pero se encuentra en todas las √°reas h√ļmedas tropicales para su uso en horticultura. Desarrolla dos formas de hoja: la primera tiene forma de ri√Ī√≥n y no produce esporas, su funci√≥n es adherirse al tronco. Estas hojas con el tiempo adquieren una coloraci√≥n marr√≥n y forman una base desde donde crecen los otros tipos de hojas, que son f√©rtiles y por tanto producen esporas. Son largas y bifurcadas y pueden crecer hasta 90 cm de largo. Las esporas de este helecho son producidas en el √°pice de las hojas f√©rtiles, que adquieren una apariencia aterciopelada.

platycerium-bifurcatum-minApariencia de los dos tipos de hojas del cuerno de ciervo. Fuente: Barres Fotonatura.

En bosques templados, las epifitas m√°s comunes son l√≠quenes. De entre los l√≠quenes, destacamos el g√©nero Usnea o barba de capuchino. Es un g√©nero de l√≠quenes cosmopolita que crece sobre con√≠feras y √°rboles caducifolios. Estos l√≠quenes de coloraci√≥n gris√°cea, crecen en forma de cortinas que cuelgan de los √°rboles. Curiosamente, hay una especie de bromelia ep√≠fita que recuerda mucho a las Usnea por esta particular forma de crecer. Su nombre es musgo espa√Īol (Tillandsia usneoides) pero no es ni un musgo ni un liquen, sino una bromelia tambi√©n de h√°bito ep√≠fito, de hojas muy peque√Īas que van creciendo de forma encadenada hacia el suelo. Tampoco se encuentra en Espa√Īa, sino que vive en el continente americano.

imagen2-minCrecimiento en forma de barbas o cortinas del líquen Usnea articulata (izquierda) y la Bromelia Tillandsa usneoides (derecha). Fuente: Barres Fotonatura y Wikipedia.com.

Las plantas epifitas todav√≠a son poco conocidas porque las t√©cnicas de escalada sobre todo en medio del bosque h√ļmedo tropical, hace poco tiempo que se han desarrollado y su estudio es m√°s bien reciente comparado por ejemplo con las plantas carn√≠voras o par√°sitas. ¬°Muchas a√ļn est√°n por descubrir!

Benzing, D.H. 1990. Vascular Epiphytes: General Biology and Related Biota. Cambridge: Cambridge University Press.

Smith N., Mori S. A., Henderson, A., Stevenson D. W. & Heald, S. V. 2004. Flowering Plants of the Neotropics. New Jersey, USA: The New York Botanical Garden, Princeton university press.

http://www.kew.org/science-conservation/plants-fungi/vanilla-planifolia-vanilla

https://www.anbg.gov.au/gnp/interns-2004/platycerium-bifurcatum.html

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Source: allyouneedisbiology.wordpress.com

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